تحقیق درباره ی الکتریسیته و مغناطیس اثرهای ساده الکتریکی و مغناطیسی را از زمانهای قدیم می شناختند. حدود ۶۰۰ سال قبل از میلاد یونانیان می دانستند که آهنربا آهن را جذب می کند و کهربای مالیده به لباس چیزهای سبک مانند کاه را بسوی خود می کشد. با وجود این اختلاف بین جذبهای الکتریکی و مغناطیسی تعیین نشده بود و این پدیده ها را از یک نوع در نظر می گرفتند. خط فاصل روشن بین این دو پدیده را گیلبرت (W. Gilbert) ، فیزیکدان و طبیعت شناس انگلیسی پیدا کرد. و نیز او کتابی درباره آهنربا ، ldquo;اجسام آهنربایی و ldquo;زمین به عنوان آهنربای بزرگ در سال ۱۶۰۰ منتشر کرد. کار وی شروع بررسی در پدیده های الکتریکی را نشان می دهد. گیلبرت در این کتاب همه خواص آهنرباهای شناخته شده تا آن زمان را تشریح کرده و نتایج آزمایشهای خیلی مهم ، شخص خود را نیز آورده است. همچنین وی شماری از تفاوتهای اساسی بین جذبهای الکتریکی و مغناطیسی را مشخص نموده و اصطلاح ldquo;الکتریسیتهldquo; را وضع کرده است.